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Examining Lenox Hill: Federal Agents Probe Doc Network for Fraud

Relatórios adicionais foram fornecidos por Susan Orenstein e Jesse Drucker.

Por décadas, o Lenox Hill Hospital apareceu tão discretamente rico quanto os pacientes do Upper East Side que atendia - famílias de banqueiros de Manhattan com nomes como Uris, Hess e Wurtzburger - e tão gentil quanto o quarteirão da East 77th Street que ocupa. Enquanto os outros grandes hospitais-escola da cidade lutaram por pacientes pagantes e lutaram com os parceiros da fusão em seus esforços para se manterem solventes, o Lenox Hill não apenas permaneceu independente, mas suas folhas de registro caíram decisivamente no preto, enquanto o hospital parece ter escapado do briga financeira da revolução do managed care. No ano passado, sua receita aumentou US $ 10 milhões.

Lenox Hill se beneficiou do sucesso de seus médicos. Agora, alguns desses médicos são o foco de três sondagens federais, descobriu o The Braganca. Agentes do FBI, da Receita Federal e do Departamento de Saúde e Serviços Humanos estão estudando alegações de faturamento fraudulento e encaminhamentos impróprios de pacientes em dois consultórios médicos que enviam pacientes para Lenox Hill: Madison Medical Associates e Advanced Heart Physicians & Surgeons Network . Também está sendo investigada a Advanced Health Corporation, uma empresa de capital aberto que gerencia o faturamento e a administração dos consultórios médicos. Os agentes federais entrevistaram pela primeira vez a equipe do hospital em 1997.

Terence O’Brien, diretor de operações de Lenox Hill, disse que o escritório do procurador dos Estados Unidos solicitou certos prontuários e registros do hospital recentemente, em fevereiro, mas acrescentou que lhe foi garantido que o hospital não estava de forma alguma envolvido nas investigações. Ele acrescentou que o Lenox Hill Hospital não tinha relacionamentos inadequados com a Madison Medical, Advanced Heart ou Advanced Health. Neste momento, creio que continuamos a agir de forma prudente, afirmou.

Michael Sommer, advogado da Advanced Health, disse: A empresa não tem conhecimento de nenhuma investigação governamental sobre sua formação ou operação.

Um porta-voz da Madison Medical, Alan Metrick, disse: Não ouvimos nada do I.R.S., do H.H.S., do F.B.I. ou qualquer agência governamental em relação a uma investigação. Pelo que sabemos, não há investigação em andamento.

Um F.B.I. O porta-voz não quis comentar para este artigo, assim como os porta-vozes da Health and Human Services e do I.R.S. O Braganca conduziu uma investigação independente de três meses sobre as relações entre a Madison Medical, a Advanced Heart e o hospital, entrevistando mais de uma dúzia de funcionários do hospital, médicos da cidade com conhecimento de como os pacientes eram encaminhados para consultórios particulares, policiais fontes e pessoas com acesso a registros de cobrança pertinentes. Nas entrevistas, uma figura emergiu repetidamente: um clínico interno de Lenox Hill de 44 anos chamado Angelo J. Acquista. De acordo com uma fonte de aplicação da lei ligada ao F.B.I., o Dr. Acquista é o foco da investigação da agência, e um advogado assistente dos EUA em Manhattan foi recentemente designado para o caso.

O Braganca falou pela primeira vez com David Warmflash, advogado do Dr. Acquista e médicos da Advanced Heart, em 13 de março. O atual advogado do Dr. Acquista, Kevin Walsh, sócio da Whitman, Breed, Abbott & Morgan, que também representa os médicos da Advanced Heart , disse que não poderia responder adequadamente ao pedido do The Braganca por comentários antes do prazo final do artigo. Ele disse, no entanto: Meu cliente não tem conhecimento de qualquer investigação desse tipo. O Sr. Walsh disse que não teve a oportunidade de falar com seus clientes na Advanced Heart.

O Dr. Acquista foi fundamental na construção de uma rede complexa e lucrativa de consultórios médicos em Queens, Brooklyn e Long Island que encaminha pacientes para o Hospital Lenox Hill. Ele é o assistente do chefe de cuidados intensivos e medicina pulmonar no Lenox Hill, mas é amplamente considerado o médico mais poderoso do hospital.

Ele também é membro fundador da Madison Medical e tem participação financeira na Advanced Health. Suas múltiplas funções - como médico em consultório particular, médico professor e empresário - deram-lhe influência e capital. De acordo com seus detratores, eles também criaram conflitos entre seus interesses de consultório particular e suas obrigações hospitalares. (O Sr. Walsh disse que não teve a chance de discutir isso com seu cliente.)

Os supostos conflitos aparentemente também deixaram Lenox Hill em alvoroço. Cada vez mais, a instituição é dividida em dois campos hostis e paranóicos: médicos que se beneficiam financeiramente do Madison Medical, Advanced Heart ou Advanced Health, e aqueles que não.

Quatro médicos, todos os quais criticaram o Dr. Acquista, disseram ao The Braganca que sua segurança havia sido ameaçada por ele. Um desses médicos, Marc Spero, internista e pneumologista da Lenox Hill, disse acreditar que a grande maioria dos médicos do Hospital Lenox Hill são médicos excelentes, e muitos podem não estar cientes da turbulência. Hugh Barber, o diretor emérito de obstetrícia e ginecologia do hospital de 79 anos, disse que em 1996 recebeu um telefonema informando que um terreno em um cemitério em Queens havia sido comprado em seu nome. Pouco depois de receber a ligação, ele disse que recebeu a visita de Kenneth McCabe, um investigador federal especializado em crime organizado. (O Sr. McCabe se recusou a comentar esta história.)

Um médico escreveu uma carta a seu advogado documentando uma ameaça, e os eventos que a levaram a ela, para ser liberada caso ele sofresse algum dano. Ele escreveu: Estou comprometendo isso por escrito porque as pessoas envolvidas podem ser cruéis o suficiente para tentar me silenciar, por mais implausível que isso possa parecer. Em outro caso, um médico mudou suas placas e triplicou seu seguro contra incêndio. Em resposta a essas alegações, o advogado do Dr. Acquista, Walsh, disse não ter conhecimento de tais ameaças.

Outras cismas sobre dinheiro e território no hospital resultaram em pelo menos duas ações judiciais - uma entre médicos individuais, outra entre um grupo de prática de radiologistas e o chefe do departamento de radiologia. Em uma ocasião, os seguranças tiveram que colocar máscaras cirúrgicas e protetores de sapatos e se postar em uma cirurgia de coração aberto que estava sendo realizada por dois médicos, um dos quais teria ameaçado ferir fisicamente o outro, médicos familiarizados com a situação disse. (O Sr. O’Brien negou que isso tenha acontecido.)

O Hospital Lenox Hill tinha o espírito mais maravilhoso para cuidar de pacientes, e ele acabou agora, disse o Dr. Barber. Parece-me que o objetivo do hospital é dar lucro. Este motivo espalhou sentimentos de rivalidade, repulsa e ódio. Hoje, você não pode ter lucro a menos que corte serviços ou cometa fraude. Estamos falando sobre a venda de carne humana.

Em uma longa entrevista, o Sr. O’Brien disse: Nossa filosofia básica é que os pacientes vêm em primeiro lugar em tudo o que fazemos. Ele disse que a competitividade e o ressentimento financeiro, por causa das mudanças forjadas pelo managed care, alimentaram as queixas de irregularidades, e que foram os médicos descontentes que podem ter contatado pela primeira vez os investigadores federais. Não tenho dúvidas de que há um problema financeiro aqui, disse ele.

O Sr. O’Brien apontou dois médicos como encrenqueiros: Dr. Barber e Dr. David Follett, que está envolvido no processo de radiologia. O Dr. Barber tem quase 80 anos. Ele foi diretor de obstetrícia por cerca de 40 anos e não é mais, disse O’Brien. Acho que ele pode ser, senão outra coisa, motivado pela privação de seu papel e pela frustração que isso acarreta.

O Sr. O’Brien disse que o Dr. Follett pode sentir a pressão competitiva da Madison Medical, que planeja iniciar uma prática de radiologia.

O Dr. Follett respondeu em uma declaração enviada por fax, os comentários do Sr. O’Brien sobre mim são absurdos e ridículos e representam uma interpretação falsa dos eventos.

Em setembro passado, o hospital contratou o escritório de advocacia Latham & Watkins para auxiliar a instituição no desenvolvimento de um programa de conformidade [que garantiria que o hospital cumprisse as regras e regulamentos aplicáveis] e respondesse às solicitações de informações e documentos de várias agências, disse um Porta-voz do Lenox Hill. Em janeiro deste ano, seus curadores pediram à Latham & Watkins para conduzir uma revisão interna de certas relações médicas.

Uma 'granizo de socos'

Um médico disse que depois de criticar o Dr. Acquista por realizar procedimentos médicos que considerava desnecessários, o Dr. Acquista o agrediu com uma saraivada de socos nas instalações do hospital. O médico relatou em uma carta ao seu advogado, obtida pelo The Braganca, que imediatamente após o ataque, o Dr. Acquista disse: ‘Você sabe quem é minha família? Você sabe quem é minha família? Se isso acontecer mais uma vez, mais uma palavra sua, você vai se arrepender muito, muito mesmo. O Sr. Walsh disse que não poderia comentar sobre isso porque não tive a oportunidade de discutir o assunto com o Dr. Acquista.

O irmão do Dr. Acquista, Dominick Acquista, está listado no F.B.I. arquivos como um associado da família do crime organizado Gambino. Dr. Acquista não parece compartilhar nenhum empreendimento comercial com seu irmão, mas pelo menos um dos sócios de negócios do Dr. Acquista enfrentou acusações de conexões de máfia. A Madison Medical, da qual o Dr. Acquista foi fundador, usou a Vardo Construction Company para uma peça da construção dos escritórios da Madison Medical. Vardo é propriedade de Lorenzo Devardo, que em 1987 foi acusado, junto com mais de 10 outros, de conspirar para contrabandear mais de $ 60 milhões em cocaína e heroína para os Estados Unidos, usando pizzarias como fachada na famosa conexão da pizza Mafia caso. Então-U.S. O advogado Rudolph Giuliani retirou as acusações de conspiração e extorsão contra Devardo depois que ele se confessou culpado de dois crimes por porte de arma. No ano passado, a cidade retirou abruptamente os contratos de construção com a empresa de Devardo depois que o Daily News expôs sua condenação e pena de prisão por porte de arma.

O Braganca obteve um pedido de autorização de trabalho em que o Sr. Devardo está listado como um empreiteiro para 110 East 59th Street, oitavo andar, que é Madison Medical. Mas um advogado da empresa, James Moriarty, disse que a empresa fez apenas pequenas demolições no projeto. Moriarty acrescentou que Devardo não tem nada a ver com o crime organizado. Ele não tem associação, ponto final.

Aparentemente, o relacionamento do Dr. Acquista e do Sr. Devardo vai além do trabalho da Madison Medical. De acordo com os registros de propriedade, o Dr. Acquista esteve envolvido em pelo menos quatro transações imobiliárias com o Sr. Devardo ou sua esposa, Antonella Devardo. O Dr. Acquista, que possui propriedades no Queens, está tentando garantir apoio político para desenvolver apartamentos de luxo no local de um parque de esculturas em Astoria. O arquiteto do Dr. Acquista no projeto é Miele Associates; Jean Miele, irmão de Joel Miele, chefe do Departamento de Proteção Ambiental da cidade, é um dos sócios da empresa. Em outubro passado, o The Village Voice relatou que havia identificado sócios comerciais ou clientes da Miele Associates com vínculos com o crime organizado. Um sócio da Miele Associates classificou a história do Voice como inacreditável.

Problemas na Park Avenue

Embora esses contatos possam não ser surpreendentes no mundo da construção, eles parecem absurdos no contexto de um hospital na Park Avenue. Um médico disse que em uma ocasião em que teve uma disputa profissional com alguém, o Dr. Acquista disse a ele, a sério: Se ele lhe causar problemas, farei meu irmão quebrar as pernas.

O Sr. Walsh respondeu que não teve a chance de discutir essa história com o Dr. Acquista.

Em 17 de março, Lenox Hill divulgou esta declaração: O hospital não tinha conhecimento ou informações sobre a suposta associação do Dr. Acquista com indivíduos com reputação de serem afiliados a membros do crime organizado.

Os médicos da Lenox Hill expressaram choque com essas ameaças físicas e referências familiares. Diante disso, eles ficaram surpresos com a ascensão constante do Dr. Acquista: de assistente do hospital a chefe de cuidados intensivos, a uma posição no comitê de garantia de qualidade, que monitora o calibre do atendimento em Lenox Hill, e finalmente a um topo parceria na Madison Medical com o chefe de medicina do hospital, Michael Bruno. Na primavera de 1996, um grupo de médicos agendou uma reunião com James S. Marcus, presidente do conselho de curadores, para discutir suas preocupações sobre o Dr. Acquista. Eles afirmam que a reunião foi cancelada em curto prazo.

Posteriormente, o Dr. Barber escreveu uma carta ao Sr. Marcus datada de 3 de maio de 1996, referindo-se a questões e problemas. A carta elaborada: Estas incluem atividades que afetam negativamente a qualidade do atendimento ao paciente, potenciais e possíveis conflitos de interesse da equipe. ... A equipe que falou comigo acredita fortemente que, a menos que sejam tratados de forma adequada pelo conselho, esses problemas acabarão por ameaçar o hospital sobrevivência.

O Sr. O’Brien, no entanto, disse ao The Braganca que a administração do hospital tomou uma série de ações para resolver as preocupações e que os médicos não estão dispostos a se reunir com a administração do hospital ou ser mais específicos em suas alegações. Tivemos reuniões às quais ninguém apareceu, disse ele.

O conselho de curadores de Lenox Hill não apenas contratou um advogado para explorar as alegações, mas também formou um comitê especial encarregado de conduzir uma revisão completa de possíveis conflitos de interesse.

Sempre que havia uma questão levantada, havia uma investigação na medida em que ela pudesse ser investigada, disse O’Brien. Revisamos tudo isso completamente. Também discutimos profundamente dentro da instituição qualquer comentário, qualquer dúvida que alguém tivesse sobre o que estava acontecendo, até mesmo ao ponto de escrever gráficos no quadro-negro sobre como algumas dessas instituições estavam ligadas entre si. O Sr. O’Brien acrescentou: Continuamos a funcionar de uma maneira que você esperaria que o hospital funcionasse. ... Estamos confiantes de que não fizemos absolutamente nada de errado.



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